Qué es la alfaltita, el mineral estrella en Vaca Muerta

Qué es la alfaltita, el mineral estrella en Vaca Muerta

De acuerdo a cifras oficiales, la producción neuquina de minerales alcanzó un récord en el 2018, pegando un salto de 36,2 por ciento con relación al año anterior.

Se trata de uno de los efectos multiplicadores de Vaca Muerta: cuantos más pozos se perforan, mayor es la mano de obra necesaria pero también mayor la cantidad de insumos que se que se requieren para la extracción de petróleo y gas no convencional.

Durante el año pasado, Neuquén registró una producción de 3.146.089 toneladas de minerales, el 93 por ciento de las cuales corresponde a las rocas de aplicación y el 7 por ciento a los minerales no metalíferos. Es decir, un 36,2 por ciento más que en 2017 (2.309.643 tn).

Y el gran salto lo pegó la extracción de asfaltita, mineral no metalífero que pasó de un yacimiento a tres y casi duplicó su producción en un año: mejoró en un 47,3 por ciento con relación a 2017.

¿Qué es la asfaltita? Técnicamente, es un hidrocarburo sólido derivado del petróleo, de color negro brillante hasta negro mate; es un mineral liviano, quebradizo, con escasas impurezas y alto poder calórico, de aspecto resinoso y fractura conoidal en las formas frescas.

Químicamente, está constituida por hidrocarburos muy pobres en oxígeno y parafinas cristalizables, siendo compuestos de alto peso molecular. Podría decirse que es la evolución final de petróleo, que debido a cambios de temperatura y presión creciente termina como asfaltita.

En Vaca Muerta se utiliza –y mucho– ya que se trata de un mineral constituyente para lodos de perforación y cementación de pozos petroleros, además de usarse para la elaboración de asfalto y otros usos metalúrgicos también requeridos en el yacimiento neuquino.

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